De Japanse Tafeltjesavond: een Leids fenomeen


Geen onderwerp werd geschuwd.
Op 24 januari vond in Plexus de Japanse Tafeltjesavond plaats, georganiseerd door de Studentenvereniging voor Internationale Betrekkingen (SIB). Tijdens deze avond komt een groot aantal diplomaten naar Leiden om in gesprek te gaan met studenten.

Enthousiaste diplomaten
Zowel onder diplomaten als onder studenten is de avond populair: ruim 40 landen stuurden een afvaardiging naar de avond en ruim 110 studenten hadden zich ingeschreven. Wat de avond zo succesvol maakt bij studenten is onder andere de kans om eens in een informele setting met de diplomaten te discussiëren. Het evenement is uniek in Leiden. Ook diplomaten zijn enthousiast over de opzet: sommigen komen jaren achtereen terug en een aantal landen stuurt zelfs zijn ambassadeur.

Bot
Wladimir van Wilgenburg studeert Turks en Denise Verdouw Arabisch. Ze wilden beiden graag in gesprek gaan met de Turkse diplomaten. Maar Turkije is er dit jaar helaas niet bij. Van Wilgenburg heeft Ierland  en Bulgarije als tweede en derde keus opgegeven vanwege zijn interesse in minderheden. Ierland kent die problematiek en Bulgarije heeft een Turkse minderheid. Later zal blijken dat ook het Bulgaarse tafeltje leeg blijft. Verdouw heeft als voorkeur Iran, Israël en Zweden opgegeven. 'Als je Iran krijgt, moet je eens vragen naar homoseksualiteit', beveelt Van Wilgen Verdouw, die eerder is geweest, aan. Beide studenten hebben zich voorbereid door op Google naar informatie te zoeken. 'Als je slecht geïnformeerd bent, word je zo weggeblazen', zegt Van Wilgenburg. Verdouw heeft gehoord dat het er bij het vragen stellen nog wel een flink bot aan toe kan gaan. 'Maar daar moeten diplomaten tegen kunnen, het hoort er gewoon bij.'

Voorkeuren
Iedere student geeft van te voren in een top drie aan welke landen hij of zij het liefste spreekt. Veel van deze voorkeuren worden ingewilligd, maar sommige landen zijn zo'n gewilde discussiepartner dat de tafels al snel vol raken. Niet alleen Iran en de Verenigde Staten zijn populair, maar ook bijvoorbeeld Slovenië en Saoedi-Arabië. Eenmaal aan tafel wordt geen enkel onderwerp geschuwd. Niet alleen wordt gesproken over politieke issues, maar ook over kwesties van cultuur en religie.

Vaste combinaties
De avond zelf is opgedeeld in vier rondes van een half uur. Zo is het mogelijk om op één avond meerdere diplomaten te spreken. Opvallend zijn de veel voorkomende combinaties, bijvoorbeeld de VS en Iran veelvuldig samen voor, maar ook Turkije, Griekenland en Cyprus.

Gongslag
Om acht uur wordt de avond met een gongslag geopend door Jans Schaper, commissaris extern van de SIB. Zij is hoofdverantwoordelijk voor de organisatie van de avond. Haar werk begint al een aantal maanden van te voren met het aanschrijven en nabellen van de verschillende Haagse ambassades. Dit doet zij deels in samenwerking met haar opvolger, de commissaris extern van het volgende SIB-bestuur. Zo wordt de informatie van jaar tot jaar overgedragen.

Veiligheid
Naast André Morsman, de veiligheidsexpert van de Universiteit Leiden, staan twee mannen met een oortje in stoïcijns voor zich uit te kijken. Morsman is nauw betrokken geweest bij de voorbereiding van de avond. Het ziet er allemaal zeer relaxed uit maar Morsman rept van de 'voorkant' en de 'achterkant'. Het is een ontspannen bijeenkomst dat klopt, maar dat is de voorkant. Het gaat vooral om de achterkant. Een goede beveiliging is maar zeer ten dele zichtbaar. Het veiligheidsaspect is grondig aangepakt vanavond. 'Er zijn toch zeker tien ambassadeurs binnen.'

Stormloop
'De avond was tien jaar geleden nog veel kleiner opgezet', vertelt Sam Morris, penningmeester van de SIB. 'Een handjevol diplomaten sprak met een klein aantal studenten. Om de sfeer informeel te maken zat iedereen op kussens aan lage Japanse tafeltjes. Daar komt de naam van de avond ook vandaan. Op een gegeven moment zijn er door de organisatoren meer ambassades aangeschreven en er ontstond een stormloop van diplomaten. Daar hebben we toen op ingespeeld.'

Geanimeerde gesprekken
Van Ierland (waar het gesprek onder andere op de grote Poolse minderheid komt) tot Nieuw-Zeeland (waar gesproken wordt over werkvakanties en de Nederlandse emigranten), en van Kameroen (waar een vrouw alleen kan rondreizen) tot Letland (waar de bevolking blij is met de toetreding tot de Europese Unie), overal zijn de gesprekken geanimeerd. Na afloop blijven veel studenten en diplomaten dan ook nog even doorpraten.


De gesprekken waren overal geanimeerd.

Weer een succes
SIB-voorzitter Iris Hertsenberg, kijkt tevreden terug op de avond. 'Het is goed om te zien dat zoveel studenten interesse tonen in internationale betrekkingen, maar ook dat diplomaten het leuk vinden om met studenten te praten.' Commissaris extern Jans Schaper valt haar bij: 'De avond was weer een succes.'

Link
Studentenvereniging voor Internationale Betrekkingen

De  foto's bij dit artikel zijn van de Japanse Tafeltjesavond uit 2007.

(29 januari 2008/SIB-CH)