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Started: nov 7, 2004
Last Update: may 18, 2005

Some remarks on Watson 1939

Introduction

When EC Watson wrote his article on the early days of the academy, he opened up new territory, by pointing out the value of Le Clerc's illustrations as an untapped source of information.
For this we should be gratefull but at the same time we also should be cautious, as Watson at some points in his article shows a lack of knowledge in certain facts. In the following table I will present some of these errors that came to my attention.
page problem solution
561 The first important scientific works Watson omits to mention the 1669 publication Description anatomique d'un caméléon, d'un castor, d'un dromadaire, d'un ours, et d'une gazelle. This book already contains the the engraving of the Gazelle. See also my comment below (page 570)
563 De La Chambre 1594-1675 To his credit Watson notes various years of death. He uses the information provided by Hoeffer. De La Chambre died in 1669, after which the yearly payment of his pension stopped, which would mean that he was not alive any more when the group pictures were produced. There is still a possibility that as a token of esteem he was added posthumeously in some of the pictures.
564 Du Clos (d.1715) (1598?-1685) I have noticed that the year 1715 was mentioned on other occasions. But this would make Du Clos a centenarian.
566 Homme d'esprit et homme de qualité ...&c Perhaps this description is true for Cassini's later years. But he started quite differently as can be learned from the last part of Suzanne Débarbat's short bio at the web site of the Parisian Observatory. I quote:
“Il quitte donc Bologne en février 1669 et arrive à Paris le 4 avril. Il est reçu par le Roi quelques jours après avec une faveur toute particulière. Il participe immédiatement aux travaux de l'Académie, et il essaie de faire modifier les plans de Perrault pour mieux adapter le bâtiment aux observations astronomiques. Mais son français est hésitant, son caractère autoritaire, et sa situation privilégiée auprès du Roi font qu'il n'est pas très favorablement accueilli par certains académiciens. Pensant rester peu de temps en France, il ne fait pas beaucoup d'efforts au début pour s'adapter aux moeurs et à la langue française. Mais il est peu à peu séduit par la vie et les conditions de travail qui lui sont faites; son ambition lui fait jouer un rôle actif dans l'important programme de recherche engagé par l'Académie et, réussissant à vaincre beaucoup d'oppositions, il y gagne des collaborations essentielles.

Dès 1671, avant même que l'Observatoire ne soit achevé, il s'installe dans l'appartement préparé pour lui, et commence ses travaux d'observation et de recherche. Malgré plusieurs rappels du Pape, il se plaît tant qu'il manifeste le désir de rester en France, et sollicite sa naturalisation, qu'il obtient en avril 1673. Devenu aveugle en 1710, il meurt en 1712 et sera inhumé à Saint-Jacques-du-Haut-Pas, sa paroisse.”
http://www.obspm.fr/histoire/acteurs/cassiniI.fr.shtml
570 Since gazelles were first dissected in 1671 Gazelles were already dissected in 1669 or probably earlier, as can be construed from Perrault (1669) Description anatomique d'un caméléon, d'un castor, d'un dromadaire, d'un ours et d'une gazelle. Watson uses Fontenelle's History of the Academy 1666-1699 as his source, which I found to be unrealiable for this kind of research.